Qwest TV remonte jusqu'au dernier jour emblématique de Woodstock, en 1969. La performance surprise de Hendrix de « The Star-Spangled Banner » a étonné autant que déconcerté le public, et a, depuis, toujours inspiré les mélomanes et les fans éternels du guitariste du club des 27.

En revisitant les images de Hendrix le 18 août 1969 – avec son foulard rouge, sa démarche arrogante gratuite, sa Fender Strat et son mur d’amplis – le mythe se construit en temps réel. En pixels granuleux, il avance, s’appliquant à déchirer une chanson originale supposée sacrée, à l’étirer, à en tester les dimensions, à en remuer les motifs ambigus et incendiaires.

Était-ce l’équivalent rock and roll d’un Colin Kaepernick se mettant genoux avant un match de NFL en 2016 ? Était-ce une invocation sanglante de la guerre du Vietnam ? Était-ce, contre toute attente, une expression de patriotisme ? Pour chaque théorie, il y a une contre-théorie ; pour chaque supposition, un point discutable semble naître.

Ce récit exceptionnel commence par l’agent de Hendrix, Michael Jeffrey, qui a organisé pour Jimi (le musicien le mieux payé à Woodstock) la clôture du festival. Pluie battante, pannes techniques, manque de nourriture, manque de clôtures, environ un demi-million de fêtards sans billet se sont présentés au champ de luzerne de Max Yasgur… Toute notion de bon déroulement a rapidement disparu. Finalement, le fameux créneau fut déplacé au lundi matin. Aux côtés de Jimi – dans une tenue non préparée et en piteux état – on trouve son musicien de longue date Mitch Mitchell à la batterie, Billy Cox à la basse et Larry Lee à la guitare.

En termes factuels

Ce matin-là, le photographe officiel de Woodstock, Henry Diltz, se réveille dans un break, avec le son d’une guitare électrique « perçante » et « pure ». Jimi était sur scène. A partir de là, les récits commencent à différer les uns des autres – l’information ayant coulé au fil des ans et émergé sous différentes formes.

Les nombreux lecteurs de Liveforlivemusic, par exemple, ont été informés que les 30 000 festivaliers restants se sont rassemblés à 9 heures du matin pour le concert de Jimi. Les vingt millions d’abonnés de WatchMojo, par contre, ont entendu dire qu’il avait commencé un peu plus tôt, à 8h30 du matin. « Therealwoodstockstory » a également parlé d’un début à 9 heures du matin, mais a affirmé que la foule était plutôt de 180.000 personnes. « Moins de 200 000 », c’est le chiffre choisi par un autre site de blog populaire, en parlant d’un lumineux et tôt commencement à 8h du matin… etc. Quoi qu’il en soit, le festival était censé être déjà terminé et, avec les responsabilités du lundi matin, de nombreuses personnes étaient déjà parties. Cela a permis de conférer à la foule réduite une solidarité entre « survivants » – tous pouvaient dire qu’ils y étaient.


Qwest-TV-Jimi-Hendrix

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« Ça va être captivant… »

Eddie Kramer, producteur et ingénieur légendaire, parlait de la plus insaisissable des idées, de l’air du temps autour du festival : « On avait l’impression que quelque chose allait se passer. Si vous regardez le climat politique, si vous regardez l’Amérique de l’époque, au milieu de la guerre du Vietnam, le mouvement hippie, le flower power…[vous vous disiez] « ça va être captivant ». »

D’autres récits font écho à ce même ton, l’atmosphère de ce matin-là semblant dégager un sentiment d’attente, d’ordination ; comme si les étoiles de Jimi avaient été alignées la nuit précédente et que nous étions prêts à émerger avec une lueur pure et divine. Diltz décrit la scène, juste à l’extérieur de son van : « ces énormes haut-parleurs qui rebondissent sur les pentes des collines, et un silence étrange, silencieux, avant l’aube, une sorte de silence brumeux. Les notes reflétaient de nouveau. »

Mais dans le feu de l’action, le cameraman Michael Wadleigh nous offre une image tout à fait différente. Le moment venu, Hendrix, accompagné seulement de Mitch Mitchell, commence à laisser voler les premières notes de l’hymne national. Wadleigh se rappelle de la réaction de la foule : « Je me souviens de gens qui s’arrachaient littéralement les cheveux… J’ai vu des gens se saisir la tête, fou de joie, stupéfaits et émus. »

Oh say can you see ?

La version de « The Star Spangled Banner » de Hendrix a pris la première place dans la liste des 100 plus grandes performances de Guitar World de 2011. En effet, ce sont précisément ces histoires de classement, poussées et appuyées dans un paysage d’interprétations allégoriques houleuses, qui lui ont donné un statut mythique. Pour les amateurs de musique comme pour les autres, le spectacle a fait voler en éclat les attentes, et les gens n’ont pas cessé depuis d’en récolter les morceaux.

L’écrivain Charles Shaar Murray a exposé une théorie, affirmant que le cri de la guitare de Hendrix imitait l’effet « corrupteur, déformé » de la guerre du Vietnam. Cette idée est aujourd’hui largement répandue, avec d’innombrables témoignages sur la façon dont l’utilisation d’une pédale vibrato évoque un effet agitateur, telle la rotation rapide des hélices d’hélicoptère. Puis, il y a les notes aiguës perçantes des cris des victimes, provenant d’attaques aériennes à Hanoi avant d’être transposées à des milliers de kilomètres aux cordes de guitare de Jimi à Bethel, New York. Ce sont des tonalités sinueuses, menaçant de plonger la bombe dans la mélodie avec toute la lenteur prédatrice de la chute des missiles.

Pour l’auteur Reuben Jackson, cependant, cette interprétation représentait quelque chose de beaucoup plus nébuleux – le blues – « dans le sens émotionnel, poétique et thématique le plus large ». Il a même soutenu que Hendrix était en faveur de « l’effet domino » anticommuniste de la guerre du Vietnam, ce que son biographe Charles Cross partage. Pour eux, le chaos et la rupture dans son jeu était une réaction à la société. L’historien Michael Doyle l’a comparé à un sermon de Jeremiah, mettant en garde contre l’échec moral ; il a été décrit comme un cri de rage noire, un cri de protestataires, voire un cri de patriotisme.

Et en effet, cette interprétation n’est rien si ce n’est pas instantanément américaine. Pour Greil Marcus, c’était une façon de dire, dans le tumulte des droits civiques : « Je suis aussi un citoyen de ce pays. » Le trompettiste et compositeur contemporain Terence Blanchard a ressenti la même chose, le décrivant comme un acte de fierté patriotique et d’inclusivité. Le scénario écrit par Bob Dylan pour le film Masked and Anonymous en 2003 exprimait la même idée : « Qu’est-ce qu’il disait, Révolution ? Je ne pense pas que ce soit le cas… Il disait « hé, je suis un citoyen américain »… en appelant ses ancêtres, les pèlerins. »

Dans une interview avec Dick Cavett un mois après Woodstock, Jimi déclarait « Tout ce que j’ai fait, c’est de la jouer. Je suis américain, alors je l’ai joué », en restant placide sur le sujet chaque fois que l’on lui demandera plus tard. En fin de compte, le mythe de le « Star-Spangled Banner » (la Bannière étoilée) de Jimi s’est donc développé de lui-même, sans que l’artiste n’attise les flammes. A un moment de son concert, juste après « Voodoo Child », il disait ceci : « Tu peux partir si tu veux. On ne fait que jammer, c’est tout. »


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